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Laboratórios pop-up de coronavírus e um teste de 5 minutos apontam para o vazio de testes

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Dois meses e meio após o primeiro caso confirmado de coronavírus nos EUA, o vírus invadiu as costas leste e oeste do país e está rapidamente entrando no centro do país. À medida que a contagem de casos aumenta e os hospitais se preparam para surtos, um fator permaneceu teimosamente, ridiculamente constante: não temos testes suficientes.

De fato, longe de simplesmente não ter testes suficientes, temos uma enorme e debilitante escassez deles. Os testes generalizados foram uma peça-chave da estratégia usada pelos países com maior sucesso no combate ao vírus, como Coréia, Taiwan e Cingapura. Se soubéssemos quem estava doente e quem não estava ou onde os aglomerados de infecções estavam localizados, poderíamos desligar a economia de maneira mais seletiva, em vez de usar a abordagem geral que estamos empregando atualmente. Estamos basicamente tomando decisões no vácuo de informações, quando deveríamos tomá-las com base em análises aprofundadas.

Mas há esperança de que isso mude em breve. A academia e a indústria privada passaram a preencher o vazio dos testes, com dois desenvolvimentos particularmente encorajadores anunciados nesta semana. Aqui estão os detalhes.

Laboratórios pop-up

Jennifer Doudna é amplamente considerada a “fundadora” da técnica de edição de genes CRISPR. Ela agora lidera um laboratório de testes pop-up na UC Berkeley, que reúne mais de 100 cientistas e voluntários do Innovative Genomics Institute de Berkeley e de instituições próximas.

Para poder testar amostras de pacientes, laboratórios e cientistas precisam atender aos requisitos federais do programa CLIA (Clinical Laboratory Improvement Amendments). Graças a uma aceleração do processo de certificação pelo FDA, o laboratório deve ser totalmente certificado até a próxima semana e pode começar a testar amostras de pacientes naquele momento.

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A equipe usará um teste de reação em cadeia da polimerase (mais sobre isso posteriormente) executado em máquinas que podem analisar mais de 300 amostras por vez. Eles planejam processar 1.000 testes por dia para começar, chegando a 3.000 por dia. O tempo estimado desde o recebimento das amostras dos pacientes até o diagnóstico definitivo é de apenas quatro horas, auxiliado pelo manuseio robótico das amostras e pela execução automatizada dos testes.

Dado que atualmente a Califórnia tem a maior reserva de testes do país, Doudna e sua equipe têm seu trabalho cortado para eles. Laboratórios similares surgiram em Harvard / MIT, na Mayo Clinic, na Universidade de Iowa, na Universidade de Washington, na Universidade Estadual de Ohio e em outros locais em todo o país.

Teste de 5 minutos da Abbott Labs

A plataforma ID NOW da Abbott Labs, baseada em Illinois – uma máquina do tamanho de uma torradeira que analisa rapidamente amostras de pacientes para detectar doenças – já é usada em clínicas de atendimento de urgência e pronto-socorro em todo o país. Normalmente usado para detectar condições como infecções na garganta ou gripe, o sistema foi liberado para testar o Covid-19 pelo FDA na semana passada. Uma semana antes, a empresa também lançou os testes Covid-19 em uma plataforma usada em hospitais e laboratórios.

A Abbott tem uma meta de entrega de testes de 50.000 por dia e, com resultados positivos aparecendo em 5 minutos e resultados negativos em 13 minutos, é o teste mais rápido que já vimos; comparado ao tempo de resposta de sete dias do teste inicial produzido pelo CDC, isso parece quase milagroso. Entre suas duas plataformas, a Abbott planeja produzir um total de cinco milhões de testes em abril.

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Isso é suficiente para o que precisamos para combater efetivamente esse vírus e colocar a sociedade em funcionamento novamente o mais rápido possível? Nem mesmo perto. De acordo com Washington Post, em 28 de março, os EUA estavam testando a uma taxa de 2.249,9 testes por milhão de pessoas; A Coréia do Sul estava mais do que o triplo dessa taxa, com 7.576,7 testes por milhão de pessoas.

Mas os testes de Berkeley, Abbott e todos os outros testes surgidos em centros de pesquisa e empresas privadas são algo que é melhor do que o vazio de nada que tivemos até agora.

Detecção de vírus 101

Então, como esses testes funcionam? O que acontece durante os minutos ou horas necessários para que uma amostra seja analisada e um diagnóstico produzido?

Em resumo, os testes estão procurando material genético viral e, se houver, eles usam produtos químicos para multiplicá-lo e torná-lo detectável de maneira segura. Imagine o coronavírus como uma almofada cheia de agulhas. Produtos químicos chamados reagentes são adicionados a uma amostra de paciente, e esses reagentes passam pelas agulhas e fazem com que a almofada de alfinetes se abra, liberando o RNA do vírus.

A adição de uma enzima ao RNA faz com que ele se converta em DNA, que é replicado usando reagentes, enzimas e mudanças de temperatura adicionais em um processo chamado reação em cadeia da polimerase (PCR). Duas cadeias de DNA se tornam quatro, que depois se tornam oito, e o ciclo continua até que haja cerca de 100 bilhões cópias do DNA viral. Cada vez que um fio é copiado, uma sonda fluorescente é exibida; uma amostra brilhando com fluorescência, então, é inconfundivelmente cheia de DNA viral – e isso significa um resultado positivo (e isolamento imediato da pessoa que acabou de ser testada!).

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Obstáculos a limpar

Apesar desse louvável trabalho dos cientistas e de um afrouxamento necessário das regulamentações governamentais, infelizmente é provável que a escassez de testes continue. Nunca estivemos em uma situação em que tantas pessoas precisavam ser testadas tão rapidamente e, portanto, a demanda por itens como reagentes e zaragatoas está superando em muito a capacidade de fornecimento da cadeia de suprimentos.

Além disso, os testes discutidos aqui só podem detectar o Covid-19 em pessoas que têm o vírus no momento do teste; em outras palavras, é necessário um teste diferente (chamado teste de anticorpos) para identificar pessoas que tiveram casos leves ou assintomáticos do vírus – essas pessoas podem estar imunes sem nem mesmo saber.

Não existe uma resposta fácil para esse vírus, um fato de que nos tornamos dolorosamente conscientes nas últimas semanas. Mas se tudo o que podemos fazer é dar pequenos passos em direção a uma solução, deve nos confortar saber que as melhores mentes científicas entre nós estão fazendo exatamente isso.

Crédito da imagem: Michal Jarmoluk por Pixabay

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