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Grande expansão das observações do SETI

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20 de fevereiro de 2020

Grande expansão das observações do SETI

O Instituto SETI e o Observatório Nacional de Radioastronomia (NRAO) anunciaram uma colaboração para levar pela primeira vez uma pesquisa de ponta para o instrumento de inteligência extraterrestre (SETI) ao Very Large Array (VLA).

Graças a uma nova interface Ethernet econômica, será possível empregar o VLA para procurar assinaturas tecnológicas 24 horas por dia, 7 dias por semana, além de explorar outros fenômenos astrofísicos naturais de maneiras novas. O novo sistema é chamado de busca de cluster de interferômetro multimodo de código aberto comensal para inteligência extraterrestre (COSMIC SETI).

Localizado no Novo México, o VLA é o radiotelescópio mais produtivo do mundo, composto por 27 telescópios de 25 metros usados ​​por astrônomos para observar buracos negros, realizar pesquisas sobre a formação do Universo e estudar jovens estrelas para entender como os planetas se formam. Apesar de ser destaque no filme de 1997 Contato, apresentando Jodie Foster como astrônoma em busca de sinais de inteligência extraterrestre (veja o vídeo abaixo), o VLA nunca havia hospedado um instrumento SETI antes.

“O Instituto SETI desenvolverá e instalará uma interface no VLA, permitindo acesso sem precedentes ao rico fluxo de dados produzido continuamente pelo telescópio enquanto varre o céu”, disse Andrew Siemion, Bernard M. Oliver Presidente da SETI no Instituto e Diretor SETI Investigador da Iniciativa Breakthrough Listen na Universidade da Califórnia, Berkeley. “Essa interface nos permitirá realizar uma pesquisa SETI poderosa e de ampla área, que será muito mais completa do que qualquer pesquisa anterior”.

“Como o VLA conduz observações padrão, este novo sistema permitirá um uso adicional e importante para os dados que já estamos coletando”, acrescentou o diretor da NRAO, Tony Beasley. “Determinar se estamos sozinhos no Universo como uma vida tecnologicamente capaz está entre as perguntas mais convincentes da ciência, e os telescópios da NRAO podem desempenhar um papel importante em respondê-la”, continuou Beasley.

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“Ter acesso ao radiotelescópio mais sensível do hemisfério norte para observações do SETI é talvez a oportunidade mais transformadora da história dos programas do SETI”, disse Bill Diamond, Presidente e CEO do Instituto SETI. “Estamos muito satisfeitos por ter essa oportunidade de parceria com a NRAO – especialmente porque agora entendemos o número de candidatos a número relevante de planetas nos bilhões”.

A nova interface Ethernet poderá acessar dados brutos de cada antena, direcionando-os através de um novo software de processamento de sinais mais flexível para procurar por assinaturas tecnológicas em tempo real. Uma assinatura tecnológica é considerada pelos cientistas do SETI um proxy para a existência de uma civilização extraterrestre tecnologicamente avançada. O software também será capaz de detectar Fast Radio Bursts (FRBs), outro tipo possível de assinatura tecnológica. Esta pesquisa fará parte do Sky Survey de cinco anos do VLA, que abrange 75% de todo o céu, tudo o que é visível no local do VLA.

Crédito: Bill Saxton, NRAO / AUI / NSF

“Quando a instrumentação digital VLA foi originalmente concebida, a idéia de que os astrônomos pudessem ter acesso a todos os dados que fluíam pelo sistema era ridícula”, disse o Dr. Jack Hickish, líder de projeto da interface COSMIC, mostrado no diagrama acima. “Uma vez concluída a interface COSMIC, a porta se abre para realizar novos tipos de análise de sinal, ajudando a consolidar ainda mais a história do VLA como um dos radiotelescópios mais produtivos, poderosos e versáteis do mundo”.

John Giannandrea, administrador do Instituto SETI, financiou o desenvolvimento da interface COSMIC com uma generosa doação filantrópica, junto com sua esposa, Carol. Enquanto a NASA e a National Science Foundation (NSF) financiam grande parte da pesquisa científica conduzida pelo Instituto SETI, a ciência do SETI praticamente não recebe financiamento do governo.

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Os testes da interface Ethernet COSMIC já estão em andamento. O Instituto SETI e a NRAO esperam começar a trabalhar na construção do sistema de busca digital, para o qual estão buscando financiamento adicional, e estar prontos quando o VLA começar a 2ª época de sua Pesquisa no Céu em 2021.

Acima: Explosões rápidas de rádio provenientes de FRB 121102, localizadas em uma galáxia anã a cerca de 3 bilhões de anos-luz de distância

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