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Astrônomos usam novos instrumentos para investigar anéis em torno de Urano

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Astrônomos da Universidade da Califórnia em Berkeley mediram a temperatura dos anéis misteriosos que cercavam Urano pela primeira vez, usando dados do Atacama Large Millimeter Array (ALMA) e do Very Large Telescope (VLT).

Eles descobriram que o anel maior e mais visível – chamado de “anel epsilon” – exibe algumas características incomuns quando comparado aos outros anéis que cercam o gigante de gelo distante.

“Os anéis principalmente gelados de Saturno são amplos, brilhantes e têm uma variedade de tamanhos de partículas, de poeira do tamanho de mícron no anel D mais interno a dezenas de metros de tamanho nos anéis principais”, disse Imke de Pater, professor de UC Berkeley de astronomia e principal autor do estudo publicado esta semana em The Astronomical Journal, em um comunicado. “O fim pequeno está faltando nos anéis principais de Urano; o anel mais brilhante, o epsilon, é composto de pedras maiores e do tamanho de bolas de golfe. ”

Os astrônomos descobriram pela primeira vez que Urano tem anéis – assim como seus colegas do Sistema Solar Júpiter, Netuno e Saturno – em 1977. Mas muitas perguntas sobre sua composição e origem permaneceram sem resposta.

Agora, graças aos novos dados de imagem térmica, os astrônomos determinaram que os anéis existem a 77 graus Kelvin gelados, cerca de -321 Fahrenheit, ou aproximadamente o ponto de ebulição do nitrogênio líquido à pressão padrão.

O que fez os pesquisadores coçarem a cabeça, no entanto, é a composição dos anéis de Urano. Outros planetas em nosso Sistema Solar possuem anéis compostos de partículas maiores ou poeira em pó, ou uma mistura de ambos. Por exemplo, os anéis de Júpiter e Netuno são compostos em grande parte por partículas finas.

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Mas os anéis de Urano tinham poeira entre os anéis, enquanto os próprios anéis pareciam não ter poeira.

“Nós já sabemos que o anel epsilon é um pouco estranho, porque não vemos coisas menores”, disse Edward Molter, estudante de UC Berkeley. “Alguma coisa está varrendo as coisas menores, ou está tudo se misturando. Nós simplesmente não sabemos. “

Os anéis também são “extremamente estreitos em comparação com os anéis de Saturno”, explicou Molter. “O mais largo, o anel epsilon, varia de 20 a 100 quilômetros de largura, enquanto os de Saturno têm 100 ou dezenas de milhares de quilômetros de largura.”

Então, o que causou a formação dos anéis? Foi um planeta misterioso que se chocou contra Urano, fazendo com que seu eixo norte-sul se inclinasse do avião do Sol e liberasse um monte de partículas? Provavelmente não – os pesquisadores já descartaram os anéis como restos de restos de quando o planeta foi formado bilhões de anos atrás, Alerta Ciência relatórios.

Ainda assim, a descoberta pode nos dar uma ideia da natureza e origem dos anéis de Urano.

“Este é um passo para entender sua composição e se todos os anéis vieram do mesmo material de origem ou são diferentes para cada anel”, acrescentou Molter.

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