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A razão pela qual o coronavírus adoece seriamente alguns e poupa outros em nossos genes?

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No início dos anos 80, uma epidemia mortal estava ganhando força. Causada por um vírus chamado HIV, a Aids infectou e matou milhões de pessoas em todo o mundo. Mas nem todo mundo que foi exposto ao HIV ficou doente. Em meados dos anos 90, os pesquisadores descobriram que uma variação de um gene chamado CCR5 tornava algumas pessoas resistentes ao vírus.

Quando se trata de como as infecções virais interagem com nossos corpos, os genes são importantes.

Agora, os cientistas estão se voltando para o DNA para resolver um mistério no coração da pandemia de Covid-19. Por que algumas pessoas jovens e saudáveis ​​ficam gravemente doentes, enquanto outras apresentam apenas sintomas leves ou nenhum sintoma? A resposta pode estar em nossos genes?

Uma série de estudos visa explorar as informações genéticas de milhares de pessoas para descobrir.

Levará tempo para obter respostas dos dados, e a história terá que explicar a dança complicada de genes, corpo, ambiente e comportamento. Mas os cientistas esperam que novas descobertas possam nos ajudar a identificar as pessoas em maior risco, mesmo que não pareçam, para traçar melhor o curso da doença no corpo e, com sorte, tratar os pacientes com mais eficácia.

Um mistério Covid-19

Desde os primeiros dias da pandemia, os relatórios notaram que o Covid-19 era mais grave para idosos e doentes. O CDC diz que ainda não há informações suficientes para descrever completamente os fatores de risco. Mas as pessoas idosas com condições de saúde pré-existentes, incluindo asma e doenças pulmonares, doenças cardíacas, diabetes e condições imunológicas estão em maior risco.

Na população em geral, no entanto, existe uma grande variedade de como as pessoas ficam doentes.

Há relatos de pessoas jovens e aparentemente saudáveis ​​admitidas na UTI, enquanto outras – os cientistas ainda não sabem quantas – não apresentam nenhum sintoma. Existe até alguma variação entre os extremos. Algumas pessoas ficam moderadamente doentes com tosse seca, febre, fadiga e falta de ar. Alguns perdem o sentido do paladar. Outros têm diarréia.

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Os epidemiologistas já estão pesquisando uma série de informações para entender melhor a doença. Como a demografia, o comportamento, os medicamentos ou a disponibilidade de atendimento afetam os resultados? As respostas a essas perguntas provavelmente serão mais úteis nas próximas semanas e meses, assim como sabão, água, comunicação e planejamento são nossas armas de curto prazo mais eficazes para impedir sua propagação.

Novas capacidades – talvez para esta pandemia, talvez a próxima – também estão surgindo. Embora os estudos sobre como os genes dobrem o curso de uma doença levassem anos, estamos chegando ao momento em que eles podem fornecer respostas mais rapidamente para trazer cuidados mais direcionados.

Mas, primeiro, como o DNA pode ter um papel importante na doença de Covid-19 que deixa as pessoas doentes?

Os vírus escolhem bloqueios celulares. Alguns genes os rekey.

Os vírus invadem nossas células e comandam a reprodução de máquinas celulares. Como um ladrão que copiou a chave da sua porta da frente, eles carregam proteínas que se encaixam nas proteínas “receptoras” complementares na superfície da célula. Se houver uma partida, pronto, eles entraram.

A mutação CCR5, por exemplo, codifica uma variante da proteína de superfície que o HIV usa para invadir as células imunes. Como a chave não se encaixa mais na fechadura, o vírus é deixado de fora no frio. Não é possível replicar por conta própria, não pode se espalhar. A invasão em potencial atinge uma parede.

O vírus por trás do Covid-19 também usa um receptor de proteína, ACE2, para entrar nas células respiratórias. Pode ser que os genes de algumas pessoas produzam “bloqueios” de proteínas que são mais difíceis de serem detectados pelo Covid-19, ou que genes reguladores estão retardando a produção de ACE2. Dependendo do nosso DNA, alguns de nós podem ter células mais abertas à infecção – e, portanto, sofrem doenças mais graves – enquanto outros oferecem menos alvos virais e escapam relativamente incólumes.

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Outra possibilidade é que variantes genéticas estejam ajustando nosso sistema imunológico de maneira diferente. Talvez seja uma combinação, ou alguma outra engrenagem na máquina ainda esperando para ser descoberta.

No momento, simplesmente não sabemos.

Mas temos muito DNA para peneirar

O teste genético convencional e o sequenciamento completo do genoma são ferramentas que não tínhamos no passado. Há pouco tempo, kits de testes de DNA para ancestralidade ou saúde geral foram alguns dos presentes de feriado mais populares. Enquanto isso, o custo do sequenciamento de um genoma humano inteiro tem sido igual ou inferior a US $ 1.000 por anos, levando a vários projetos de sequenciamento muito grandes.

No primeiro caso, empresas como a 23andMe reuniram enormes bancos de dados de DNA. Embora esses testes analisem apenas uma fração de um genoma – usando um processo chamado genotipagem – o 23andMe possui os dados genéticos de mais de 10 milhões de pessoas registradas. Oitenta por cento deles autorizaram a empresa a usar seus dados para pesquisa e, para esse fim, recentemente enviaram aos clientes uma pesquisa para coletar informações para um possível estudo Covid-19.

Se obtiverem respostas suficientes, combinarão as respostas da pesquisa com o perfil genético de cada pessoa e conduzirão um estudo de associação em todo o genoma para vincular semelhanças e diferenças genéticas a características e resultados específicos. Essa abordagem provavelmente encontraria variantes genéticas comuns compartilhadas por muitas pessoas, mas pode faltar variantes menos comuns que capturas de seqüências genéticas mais completas. E essas raridades podem ser importantes, de acordo com Stephen Chapman, médico e pesquisador da Universidade de Oxford.

É aqui que as coleções de dados genômicos mais completos podem ser poderosas.

Muitos desses estudos já existem e novos estão surgindo. Para reunir o trabalho sob uma bandeira, Andrea Ganna e Mark Daly, da Universidade de Helsinque, iniciaram a Iniciativa de Genética de Covid-19. Mais de 100 estudos estão participando do projeto, de acordo com o site, e uma dúzia de grandes biobancos demonstraram interesse.

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“Existem estudos de longa data, envolvendo centenas de milhares de pessoas, e outros menores, coletando dados sobre pacientes com resultados positivos”, disse Ganna à BBC. “É uma diversidade tão grande e há muitos países envolvidos, e tentaremos centralizá-la”.

O UK Biobank é um exemplo de um desses maiores estudos existentes.

O biobanco possui amostras biológicas e informações de saúde para 500.000 pessoas e planeja coletar e adicionar informações do Covid-19 ao banco de dados. Mais de 15.000 cientistas têm acesso aos dados. Da mesma forma, a DeCODE Genetics, uma empresa islandesa, possui os dados genéticos e de saúde de mais da metade da população da Islândia e também está testando pessoas para o Covid-19.

O Personal Genome Project, fundado em 2005 pela George Church de Harvard, também espera adicionar dados Covid-19 de milhares de participantes ao seu banco de dados. E uma equipe liderada por Jean-Laurent Casanova, professor da Universidade Rockefeller, utilizará centros de seqüenciamento em todo o mundo para registrar os genomas de pacientes jovens e saudáveis ​​enviados à UTI com o Covid-19.

Não está claro o que esses projetos encontrarão ou quanto tempo levará. O que está claro é que grandes coleções de informações genéticas e de saúde estão possibilitando iniciar rapidamente estudos genéticos sérios da doença – às vezes com pouco mais necessário do que uma nova pesquisa.

Os cientistas nunca compartilharam informações de maneira tão voluntária ou focalizaram singularmente um problema. Acrescente a isso uma enxurrada de coleta de informações clínicas e científicas e uma via digital para entregá-la em todo o mundo, e você tem a receita para a colaboração científica de proporções épicas.

Saberemos mais amanhã, em duas semanas e em dois meses do que sabemos hoje. Diante de tanta incerteza, esse é um pensamento esperançoso.

Crédito de imagem: Fusion Medical Animation / Unsplash

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